La Scienza Dietro La Finzione

La scienza dietro la finzione: come Plutone ha reso il sistema solare più grande

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Tredici anni fa, oggi, Plutone ha ricevuto una retrocessione. Nulla era cambiato riguardo al mondo ghiacciato in sé, ma la nostra comprensione del sistema solare era cresciuta e erano sorte nuove domande. Questo è stato uno dei cambiamenti più drastici nella comprensione pubblica del nostro sistema solare. E tutto si ricollega a un piccolo mondo trans-neputuniano chiamato Eris.

Perché Plutone è stato riclassificato?

Scoperto nel 2005, gli astronomi inizialmente credevano che Eris fosse più grande di Plutone, scatenando il dibattito sull'opportunità o meno di nominarlo come il decimo pianeta. Gli astronomi sono stati costretti a dare un'occhiata più da vicino a cosa significa essere un pianeta, al contrario di qualcos'altro. Eris è posizionato nella fascia di Kuiper, una regione dello spazio contenente i resti ghiacciati della prima formazione del sistema solare.



Quando il sole era giovane e il sistema solare era poco più di una nuvola di polvere ed energia, la materia si univa sotto la forza di gravità, formando pianeti, lune e oggetti più piccoli - il sistema solare come lo conosciamo - ma al di là l'orbita di Nettuno, la materia era abbastanza lontana da evitare la cattura e l'accrescimento.

Gli astronomi ritengono che questa regione dello spazio possa ospitare più di cento oggetti simili a Plutone. Eris è uno di questi. È così lontano che impiega 561 anni per orbitare attorno al sole. Tutto ciò ha messo in discussione il modo in cui definiamo e classifichiamo gli oggetti nel nostro vicinato stellare.

Ciò a cui si riduce davvero è la realizzazione che il nostro sistema solare è molto più complesso di quanto immaginassimo in precedenza e non siamo molto bravi a definire e classificare cose che non hanno confini chiari e dimostrabili.

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Ciò che è stata, forse, la scoperta più sorprendente emersa da quella riunione del 2006 dell'IAU non è stata la riclassificazione di Plutone, ma l'enorme protesta pubblica. Le persone, a quanto pare, amano Plutone e considerano uno shock e un insulto personale offenderlo in questo modo. Questo sentimento è stato rafforzato dalle scoperte della missione New Horizons che ha visitato il mondo lontano, restituendo foto meravigliose e tutta una serie di nuove informazioni.

Il lato positivo

Questa rauca conversazione pubblica e polemica sullo stato di Plutone tra i suoi compagni celesti non è stata affatto male. Ha portato a un periodo di grande interesse pubblico per l'astronomia. In uno dei più grandi esempi del vecchio adagio, nessuna pubblicità è cattiva pubblicità, il pubblico in generale si è impegnato nell'esplorazione e nella comprensione del sistema solare in un modo che non si vedeva da decenni.

Mentre l'indignazione deriva dalla sensazione che il nostro sistema solare sia, in qualche modo, diventato più piccolo, in realtà è vero il contrario. Dove prima ci sedevamo appollaiati sul terzo di nove pianeti, ora facciamo parte di un sistema più ricco e complesso. Uno che include cinque pianeti nani e, se i nostri modelli sono corretti, molti altri a venire.

Al momento, Plutone è il più grande dei cinque pianeti nani conosciuti, ognuno dei quali interessante a modo suo e degno di studio e consapevolezza pubblica. Plutone una volta era amato perché dimostrava che c'era altro da scoprire. C'era altro là fuori da vedere e capire. Ed è una nuova posizione che raddoppia su questa nozione. Invece di essere il più nuovo e il più piccolo dei mondi conosciuti, ora è il poster di un nuovo tipo di mondo.

Plutone

Cominciamo dal Re. Non si sapeva molto di Plutone prima della missione New Horizons, ma dal suo arrivo ai margini del sistema solare, la nostra comprensione è cresciuta drasticamente. La sua orbita è altamente irregolare. Plutone orbita in contrasto con il piano celeste e interseca effettivamente l'orbita di Nettuno, a volte portandolo più vicino al sole rispetto all'ottavo pianeta.

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Plutone

L'atmosfera di Plutone vista da New Horizons. Fonte: NASA/Laboratorio di fisica applicata della Johns Hopkins University/Istituto di ricerca sudoccidentale

Questo, di per sé, rende Plutone unico, ma le rivelazioni davvero sorprendenti sono arrivate quando ci siamo avvicinati e personali.

New Horizons ha rivelato un mondo bellissimo e pieno di attività.

La sua caratteristica più evidente è un ghiacciaio a forma di cuore delle dimensioni del Texas e dell'Oklahoma sulla sua faccia.

Oltre a questa incredibile caratteristica geologica, ha aree prive di crateri da impatto che suggeriscono attività geologica e superficie abbastanza giovane.

A ovest della regione a forma di cuore c'è un'area chiamata Cthulhu Macula che ospita montagne che rivaleggiano con le Montagne Rocciose dove cade la neve di metano rosso sangue . È un ambiente così alieno che persino Lovecraft potrebbe essere caduto nella follia alla vista. Qualunque sia la classificazione che alla fine diamo a Plutone, non si può negare il suo splendore.

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Eris

Eris è quasi il gemello di Plutone in termini di dimensioni. Chiamato per il dio greco della discordia - un nome appropriato considerando tutti i problemi che ha suscitato - anche Eris si trova nella fascia di Kuiper. È uno dei corpi più riflettenti del sistema solare, che rimbalza circa il 96% della luce che lo raggiunge. Si crede che abbia un atmosfera di azoto e metano spessa solo un millimetro che fluttua tra lo stato solido e quello gassoso mentre l'orbita del pianeta nano lo avvicina e lo allontana dal sole.

Al momento della sua scoperta, c'era la possibilità che sarebbe diventato il decimo pianeta. Non gli fu dato quell'onore, ma fu responsabile della nuova designazione, di cui Plutone divenne parte.

Haumea

Haumea, che prende il nome dalla dea hawaiana della fertilità, ha un raggio di circa 385 miglia, circa un quattordicesimo delle dimensioni della Terra. Orbita ad una distanza di 43 AU (la distanza media dal sole alla Terra) e impiega 285 anni per completare un'orbita.

Haumea

Haumea e le sue lune. Fonte: NASA

Haumea è unico tra i pianeti nani, per la sua forma. Invece di essere sferico, ha una forma più simile a un pallone da calcio. Questo è il risultato della sua rapida rotazione. Ruota sul proprio asse ogni per ore. La forza verso l'esterno generata dalla rotazione è in guerra con la propria gravità, facendola dilatare come un bambino che viene fatto girare dalle braccia. Si ritiene che la sua furiosa rotazione sia il risultato di un antico impatto con un altro oggetto, uno che ha anche creato le sue lune. È anche il primo oggetto Kuiper conosciuto che ha anelli.

Piacerebbe

Makemake (mah-kee-mah-kee), come Eris, è stato scoperto nel 2005 e prende il nome dal dio della fertilità Rapa Nui. Come il resto dei pianeti nani elencati finora, Makemake orbita nella fascia di Kuiper impiegando più di 300 anni per completare un'orbita. È abbastanza riflettente ma ha una luna nera come il carbone.

Cerere

Cerere è l'ultimo pianeta nano ufficialmente riconosciuto fino ad oggi. Ha l'onore di essere il primo pianeta nano scoperto, essendo stato osservato per la prima volta nel 1801. Si differenzia dagli altri per la sua classificazione in quanto è l'unico che si trova all'interno del sistema solare interno.

Cerere

Cerere vista dalla navicella spaziale Dawn. Fonte: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

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Cerere orbita tra Marte e Giove, nella fascia degli asteroidi. Per molto tempo è stato considerato il più grande asteroide della zona, costituendo circa un quarto di tutta la materia della cintura. Eppure è piccolo. Plutone è quattordici volte più massiccio. Non ha atmosfera o lune. Fu, tuttavia, il primo pianeta nano ad essere studiato direttamente. La missione Dawn l'ha raggiunta nel 2015.

La cosa più sorprendente è la relativa oscurità di Cerere negli oltre due secoli da quando è stata scoperta. Ciò è probabilmente dovuto alla nostra classificazione delle cose, qualcosa che ha cambiato la retrocessione di Plutone.

Mentre la riclassificazione di Plutone ha causato ondate in tutto il mondo, ha puntato i riflettori su questi altri mondi, qualcosa che altrimenti non sarebbe potuto accadere, e questa è un'eredità utile. I sostenitori di Pro-Plutone, tuttavia, hanno ancora speranza. Il dibattito sullo stato di Plutone e del resto dei pianeti nani è ancora in corso. Molti all'interno della comunità astronomica hanno contestato la classificazione e credono che lo status planetario dovrebbe essere ripristinato su Plutone ed esteso ad altri.

Forse un giorno in futuro, i bambini impareranno a conoscere decine o centinaia di mondi nel nostro sistema solare e saranno ispirati a studiarli. Questa può essere solo una buona cosa, comunque li chiamiamo.



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