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I pianeti canaglia stanno vagando ovunque, e alcuni potrebbero anche essere come i nostri

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Quando i pianeti diventano canaglia, di solito finiscono per vagare per il cosmo da soli perché le forze gravitazionali dei pianeti più grandi li hanno cacciati dal loro sistema stellare. Probabilmente ce ne sono più di quanto pensiamo.

A causa di segnali inaspettati emersi dai dati trasmessi dall'ormai defunto telescopio spaziale Kepler (RIP), c'è ora nuove prove e per una popolazione di pianeti canaglia che non sono collegati a nessun sistema stellare. I segnali dei pianeti canaglia sono sfuggenti. I pianeti sono stati identificati da microlenti gravitazionali , un fenomeno che illumina la stella dietro un oggetto e rende quell'oggetto più visibile. Erano determinati ad andare da soli perché i segnali che emettevano erano troppo brevi per legarli a qualsiasi stella ospite.

Di tutti questi furfanti che attraversano la vasta distesa dello spazio, si pensa che quattro abbiano masse simili alla Terra, il che significa che potrebbe esserci una versione Han Solo del nostro pianeta là fuori. L'astronomo Iain McDonald dell'Università di Manchester è riuscito a trovare prove per questi misteriosi pianeti anche se sono stati osservati da un telescopio morente. Ha condotto uno studio recentemente pubblicato su Avvisi mensili della Royal Astronomical Society .



Gli eventi di microlenti gravitazionali sono rari perché si basano sull'allineamento casuale. Un oggetto deve passare quasi esattamente davanti a una stella per creare una microlente, ha detto a SYFY WIRE. I corpi più leggeri come i pianeti creano una lente molto più piccola, quindi l'allineamento deve essere ancora più preciso.

In qualsiasi momento casuale, la microlente gravitazionale sta accadendo a una stella su circa ogni milione quando viene amplificata da altri oggetti, anche più grandi, dietro di loro. La gravità di queste enormi stelle illumina la luce delle stelle piegandola. Questo è ciò che rende il microlensing ideale per rilevare oggetti molto distanti, in particolare gli esopianeti. Se un pianeta passa davanti a una stella già inquadrata, diventa una seconda lente e rende ancora più brillante la luce delle stelle dietro di essa. I telescopi devono catturarlo subito perché è improbabile che il pianeta venga visto di nuovo.

McDonald e il suo team avevano bisogno di ridurre i dati di Kepler per distinguere i pianeti canaglia da tutto il resto. È facile come distinguere le lucciole dai fuochi d'artificio al buio, con nient'altro che la fotocamera del tuo smartphone. Ciò che ha reso tutto questo più difficile è che Keplero era già ai suoi proverbiali ultimi respiri e non era in grado di controllare esattamente in quale direzione stava guardando. La pressione della luce solare ha aiutato a controllarlo, ma troppe stelle e altri oggetti, come gli asteroidi, erano sparsi su ciascuno di essi. Immagine.

Abbiamo dovuto correggere il movimento del veicolo spaziale, isolare i segnali che potrebbero essere microlenti dalla cacofonia di altre stelle variabili in quella parte del cielo e assicurarci che quello che stavamo guardando non fosse solo un asteroide di passaggio, ha detto McDonald .

I ricercatori avevano bisogno di compensare la mancanza di visione di Keplero. In uno sforzo guidato dal coautore Radek Poleski, hanno eliminato il rumore visivo in modo che la luminosità in oltre tre milioni di punti nel cielo potesse essere studiata con incrementi di mezz'ora per un periodo di quasi due mesi. C'erano così tanti elementi extra che c'erano momenti in cui nessuna tecnica nota di elaborazione del segnale poteva identificare qualcosa, e se ne dovevano inventare di nuovi. Trovare quattro pianeti canaglia simili alla Terra significava esaminare scrupolosamente diverse migliaia di candidati.

Poi c'era il problema di essere assolutamente sicuri che la lente gravitazionale stesse ingrandendo un pianeta e che nessun altro fenomeno si fosse intromesso. Le stelle brillano e si affievoliscono continuamente. I bagliori impiegano un po' di tempo a svanire, e molti che Keplero vide realizzati brillamenti solari sembrano tremolanti. Migliaia e migliaia di asteroidi, illuminati dalla luce delle stelle, hanno anche reso le immagini confuse. I ricercatori sono stati finalmente in grado di distinguere i pianeti delle dimensioni della Terra che inquadravano le stelle perché si muovevano all'incirca alla stessa velocità delle stelle che incrociavano.

L'imminente missione romana della NASA e la missione Euclid dell'ESA saranno un aggiornamento di Kepler perché possono vedere molta più luce da stelle altrimenti deboli e saranno anche in grado di vederle più chiaramente tra gli altri corpi. La prospettiva di McDonald su queste missioni è positiva.

Speriamo di usare Euclid e Roman per trovare nuovi pianeti ed esplorarli in modo più dettagliato rispetto ai brevi scorci che siamo riusciti a ottenere questa volta, ha detto. Speriamo anche di saperne di più su quanto siano comuni e su cosa questo significhi per la stabilità dei sistemi planetari come il nostro.



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