Campi Magnetici

Tanto vale dirlo: Urano sta perdendo gas nello spazio

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[NB: lo so. io sapere . Ho giurato a me stesso che non avrei mai più fatto una battuta su Urano, perché prima di tutto è stanco, e secondo sono fatto . Toccato fuori. L'ultima battuta davvero divertente su Urano è stato fatto nel 1999 . E ho esitato a scrivere su questa piccola notizia a tutti , ma il fatto è che è una storia interessante, e ulteriori prove dovremmo considerare fortemente l'invio di una nuova missione su Urano e Nettuno.

E se sei curioso, Lo pronuncio 'YURE-in-us', anche se forse 'oo-RAN-us' potrebbe essere storicamente più accurato.]

Ogni pianeta del sistema solare (eccetto Venere) ha un campo magnetico. Variano in complessità e come vengono generati, ma ognuno influisce sullo spazio che circonda il pianeta.



Uno dei maggiori impatti che hanno è agire come uno scudo, proteggendo il pianeta dal vento solare, il feroce flusso di particelle subatomiche dal Sole. Nel corso di miliardi di anni questo vento può sabbiare un pianeta. Marte un tempo aveva un'atmosfera densa e acque superficiali, ma il suo debole campo magnetico lo lasciava essenzialmente non protetto; nel corso degli eoni il vento solare ha letteralmente eroso l'atmosfera marziana, lasciando il pianeta secco e dall'aria rarefatta che vediamo oggi.

Il campo magnetico di Urano è inclinato sia dalla rotazione di Urano che rispetto al Sole. In condizioni normali (in alto) forma una ciambella sbilenca intorno al pianeta.Ingrandire

Il campo magnetico di Urano è inclinato sia dalla rotazione di Urano che rispetto al Sole. In condizioni normali (in alto) forma una ciambella sbilenca intorno al pianeta, ma a volte un po' di atomi atmosferici viene pizzicato (in basso) formando un aplasmoide. Credito: Di Braccio e Gershman

Ma in alcuni casi è vero il contrario. Quando il vento solare soffia oltre il pianeta, il campo magnetico viene compresso sul lato esposto al sole del pianeta e si trascina dietro 'a valle' dall'altro lato, come l'acqua che scorre intorno a un banco di sabbia. Negli ultimi anni gli scienziati planetari hanno appreso che gli atomi delle atmosfere planetarie possono rimanere intrappolati nel campo magnetico del pianeta, che può quindi rimanere intrappolato in una bolla magnetica chiamata plasmoide . Anche questa bolla plasmoide può staccarsi e fluire a valle, lasciando completamente il pianeta.

È un altro modo in cui i pianeti possono perdere aria. Funziona molto più lentamente della semplice perdita di aria a causa dell'erosione diretta del vento solare, ma succede.

E ora gli scienziati hanno scoperto che succede anche a Urano.

Nel gennaio 1986, la navicella spaziale Voyager 2 sorvolò Urano, catturando immagini incredibili del gigante lontano. Ha scoperto nuove lune, nuovi anelli , e ha preso le misure del pianeta stesso. Al suo passaggio, ha volato attraverso la magnetosfera del pianeta, prendendo i dati delle energie che ha incontrato.

C'è un certo interesse in questo momento nell'invio di una nuova missione sia su Urano che su Nettuno, quindi una coppia di scienziati ha deciso di esaminare quei vecchi dati magnetici di Voyager 2 per vedere se poteva informarli su cosa potrebbe fare questa nuova missione proposta . Hanno esaminato i dati con una risoluzione temporale più alta di chiunque altro prima e hanno trovato una strana anomalia, un blip nell'intensità del campo magnetico che è durato circa un minuto. A quel tempo, Voyager 2 si trovava a circa 1,4 milioni di chilometri oltre Urano, ben 'a valle' nella coda del campo magnetico. Si resero conto che molto probabilmente avevano trovato un plasmoide, una bolla di gas ionizzato, mentre si allontanava da Urano.

Uno dei motivi per cui è interessante è che Urano è un disastro. Per ragioni ancora non comprese ruota 'di fianco', con un'inclinazione assiale di 98° (la Terra è di circa 23°). Potrebbe aver subito uno o due impatti giganteschi che lo hanno colpito abbastanza forte da ribaltarlo, o forse influenze gravitazionali più sottili della sua luna hanno causato questo .

Poiché il campo magnetico è generato in profondità all'interno del pianeta, questo fornisce indizi su ciò che sta accadendo lì. Questi vecchi dati di Voyager 2 potrebbero non essere sufficienti per vedere molto, ma mostrano che è possibile sondare più in profondità nel pianeta, il che significa che gli scienziati ora possono capire meglio di che tipo di strumenti hanno bisogno in una nuova missione nel lontano gigante di ghiaccio . Ad esempio, quali gas ci sono nel plasmoide? Sappiamo che l'atmosfera superiore di Urano è idrogeno ed elio, ma c'è anche metano (sigh) e idrogeno solforato (sigh molto più pesante). Una nuova missione potrebbe essere attrezzata per scoprirlo.

Mi piacerebbe vedere una missione del genere. Non abbiamo ancora una buona comprensione dei due pianeti a guardia delle regioni inferiori del sistema solare, giganti che hanno profondamente influenzato il comportamento del vasto volume di spazio al di là. È fantastico che possiamo guardare i vecchi dati per saperne di più, ma è passato molto tempo che abbiamo inviato qualcosa lì per ottenere una visione migliore e più lunga da vicino.



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