La Scienza Dietro La Finzione

Il pane cattivo ha causato i processi alle streghe di Salem? La scienza dietro la finzione de 'La strega'

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Anche in questo anno di nostro Signore duemilaventuno, siamo ancora affascinati dalla nozione di stregoneria pericolosa. Ha un ruolo in molte delle nostre storie più amate dai racconti per bambini come Roald Dahl's Le streghe e Disney Hocus Pocus a storie più macabre, tra cui Il mestiere o del 2016 La strega , che ha appena festeggiato il suo quinto anniversario .

Quel fascino, sebbene vivo e vegeto oggi - e spesso legato, per quanto inesatto, a persone che lo fanno praticare la stregoneria nei tempi moderni - risale alla prima storia umana e si è cristallizzato, almeno negli Stati Uniti, a Salem del XVII secolo. Lì, nel 1692, centinaia di persone furono accusate di stregoneria: 30 furono condannate e 19 giustiziate.

Ci sono molte possibili spiegazioni per ciò che potrebbe aver causato la tragedia di quei pochi mesi, inclusa la crescente pressione della vita coloniale, l'isteria di massa e, naturalmente, la vera stregoneria. A24's La strega suppone che fosse quest'ultimo per scopi horror.



Nella vita reale, c'è un'altra possibilità, una con una fonte più tangibile.

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L'ergotismo, la sindrome che si verifica a seguito dell'ingestione dell'ergot, segue una delle due strade. L'esito più grave è l'ergotismo in cancrena causato da avvelenamento grave oa lungo termine. Claviceps purpurea crea alcaloidi che restringono i vasi sanguigni. I tessuti situati più lontano dal cuore, come le dita di mani, piedi e orecchie, perdono il flusso sanguigno e muoiono. Le infezioni mettono radici nei tessuti morti, portando infine alla loro perdita. Se l'infezione non viene trattata, può diffondersi ai tessuti connessi. Tutto sommato, è un brutto momento.

Quando gli ergot non stanno mangiando la tua carne in una sorta di contorta punizione per essere stati consumati, possono portare a un ergotismo convulso. I sintomi qui non sono così gravi. Sono, tuttavia, sorprendentemente simili ai tipi di cose che potrebbero guidare le accuse di stregoneria.

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I malati subiscono contorsioni corporee, confusione, allucinazioni e la sensazione che ci sia qualcosa che striscia sotto la pelle . Questi sintomi rispecchiano abbastanza da vicino alcuni dei rapporti dell'epoca.

Inoltre, le condizioni a Salem che portarono alla caccia alle streghe erano perfette per la diffusione della claviceps purpurea. Linnda Caporael, professore presso il dipartimento di scienza e tecnologia del Rensselaer Polytechnic Institute, prima ipotizzato la spiegazione dell'ergot per incidenti di stregoneria in un numero di aprile 1976 di Scienza .

Oltre ai sintomi riportati, Caporael ha citato i modelli meteorologici come prove a sostegno. Ha suggerito che le forti piogge nel 1691, combinate con terreni agricoli paludosi, avrebbero potuto contribuire a una prevalenza più alta del normale di segale cornuta nel raccolto di segale di quell'anno.

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Se così fosse, quella segale sarebbe stata raccolta in autunno e conservata per il consumo durante l'inverno. La cronologia funziona per l'emergere dei sintomi nel dicembre di quell'anno. Caporael sostiene in modo convincente l'avvelenamento da ergot come impulso per i processi alle streghe, anche se alcuni scienziati ritengono che questa sia poco più di una risposta che necessita di una domanda. Gli oppositori di questa ipotesi credono al fervore religioso, alle condizioni di vita stressanti e al buon vecchio stile pensiero di gruppo sono sufficienti per spiegare gli eventi senza bisogno di segale contaminata.

L'avvelenamento da ergot, ovviamente, non era un fenomeno nuovo. È probabile che ce ne occupiamo da quando mangiamo cereali. E, mentre ci sono alcune prove che suggeriscono a correlazione tra ergot e accuse di stregoneria sia in Massachusetts che prima in Europa, è quasi certamente vero che molti focolai di avvelenamento da ergot non hanno provocato questo tipo di isteria di massa e omicidio di massa.

Potremmo non conoscere mai veramente la causa precisa dei processi alle streghe di Salem, e probabilmente è stato il risultato di una serie di fattori culminanti. Siamo solo contenti che le streghe siano uscite dal discorso pubblico e siano arrivate sui nostri schermi, e che i nostri panini PB&J non ci facciano cadere i piedi.



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