Encelado

Il metano che Encelado vomita nello spazio potrebbe significare che gli alieni si nascondono sotto il ghiaccio?

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Se vuoi crederci, la verità potrebbe essere là fuori su Encelado, la cui spessa crosta ghiacciata copre un vasto oceano che potrebbe brulicare di vita, oppure no.

È già stato scoperto che i pennacchi che Encelado vomita nello spazio sono fatti di vapore acqueo. Qualsiasi cosa con l'acqua potrebbe significare vita (almeno per come la conosciamo), il che spiega perché così tanti scienziati e fanatici dello spazio sono ansiosi di scoprire se qualcosa può generarsi sulla luna ghiacciata di Saturno, e ora una nuova ricerca ha scoperto cosa potrebbe o meno essere una biofirma. C'è il metano in quei pennacchi vaporosi. È c potrebbe essere un sottoprodotto dei microbi simili a quelli che vivono intorno alle bocche idrotermali sul fondo dell'oceano sulla Terra.

Scoprire se c'è davvero vita sotto quel ghiaccio alieno significa che dovremo inviare una sorta di navicella spaziale acquatica laggiù. Gli astrobiologi della Paris Sciences & Letters University e dell'Università dell'Arizona hanno condotto uno studio recentemente pubblicato su Astronomia della natura , e mentre il capo dello studio Antonin Affholder ritiene che siano necessarie ulteriori indagini qui, gli extraterrestri non dovrebbero essere ancora esclusi.



Dopo aver simulato le bocche idrotermali su Encelado, i nostri risultati mostrano che gli scenari più plausibili corrispondono a una concentrazione di diidrogeno relativamente alta nei fluidi di serpentinizzazione, simile a quella che abbiamo sulla Terra, ha detto Affholder a SYFY WIRE, ma è ancora difficile confrontare le condizioni sulla Terra e Encelado.

Anche se le bocche idrotermali di Encelado sembrano simili a quelle del nostro pianeta, ci sono comunque delle differenze che risaltano. Nessun pennacchio fuoriesce dalle bocche idrotermali sulla Terra. Riscaldata dal magma liquido nel mantello, l'acqua calda che permette alla vita di prosperare in quello che altrimenti sarebbe un ambiente freddo e inospitale di solito non arriva mai in superficie. Ciò è dovuto principalmente alle diverse zone negli oceani della Terra. Qui, l'acqua vicino alla superficie è più calda, più leggera e meno salata, diventando più pesante, più fredda e più salata più in basso. L'oceano di Encelado potrebbe non essere stratificato come questo.

Affholder e il suo team hanno utilizzato presunte somiglianze tra le bocche idrotermali sulla Terra ed Encelado per creare simulazioni. Diciamo che le bocche idrotermali di Encleadus hanno una chimica simile. Ciò significherebbe che i fluidi che rilasciano sono capaci di serpentinizzazione , un processo che trasforma le rocce dal mantello terrestre (che è finito sul fondo del mare dallo spostamento delle placche tettoniche) in serpentiniti, che sono per lo più fatte di silicati di magnesio e appaiono come le scaglie di un serpente. Il risultato finale è un pennacchio fatto di diidrogeno (H2) e metano (CH4). Se questo è davvero ciò che accade su Encelado, la chimica è stranamente simile a quella della Terra.

I metanogeni che modelliamo nello studio fanno parte di questo gruppo composto principalmente da microbi, ha affermato Affholder. Tali chemioautotrofi accelerano le reazioni chimiche per acquisire energia e abbiamo combinato questi modelli nel nostro modello biologico che a sua volta era combinato con un modello di circolazione dell'acqua attorno a una bocca idrotermale.

Qualsiasi organismo che trae la sua energia da una reazione chimica è a chemioautotrofi . Questi antichi organismi sono microbi, che si trovano spesso intorno alle bocche idrotermali, che hanno bisogno del carbonio dall'anidride carbonica per sopravvivere e possono ottenere quel carbonio da materiali inorganici. I microbi metanogeni sono quelli che producono metano. Quando i ricercatori hanno esaminato quale effetto avrebbe una popolazione microbica sul suo ambiente, hanno scoperto che i metanogeni potrebbero avere un impatto sulla quantità di diidrogeno e metano presente nei dati della sonda Cassini. Le simulazioni e le misurazioni di Cassini non erano troppo lontane.

In precedenza si pensava che il metano su corpi diversi dalla Terra provenisse da reazioni non biologiche, ma le simulazioni hanno mostrato che l'origine di tutto questo metano potrebbe effettivamente provenire da microcreature che mangiano le rocce e le distruggono. La cosa davvero sorprendente è stata che gli alti livelli di metano mostrati dalle simulazioni non potevano essere raggiunti con processi abiotici. Mentre la fonte del metano rimane un mistero, Affholder crede che Encelado potrebbe nascondere forme di vita microbiche.

I microbi metanogeni potrebbero essere un buon candidato perché possono spiegare i livelli di metano e perché i livelli di H2 sono indicativi di un ambiente abitabile, ha detto, ma se una tale forma di vita è effettivamente la fonte di metano (piuttosto che un altro processo abiotico) è ancora sconosciuto.



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